船舶免許には一級と二級、特殊の3区分があり二級には普通免許と湖川小出力限定免許の2種類があります。海岸から5海里を超える外洋で無制限に小型船舶を操縦したい場合には一級免許が必要です。二級の普通免許は海岸から5海里以内を航行するために必要になり、満18歳未満の場合は5トン未満の船舶に限られます。湖川小出力限定免許は総トン数5トン未満、エンジン出力15キロワット未満の船舶を湖川に限って航行できます。

特殊免許は水上オートバイを湖岸や海岸から2海里以内で操縦するために必要になります。船舶免許の受験資格は一級が満17歳9か月でそれ以外は満15歳9か月とされており、交付時期は一級が満18歳でそれ以外は満16歳です。受験資格と交付時期が異なるので、合格しても要件を満たすまで免許が交付されないことがあります。二級免許は満18歳まで若年者限定とされていますが、満18歳になった時点で自動的に制限が解除されます。

船舶免許を取得するには国家試験を受験する方法と、受験しない方法の2種類に分けることができます。前者には独学と免許スクールがあり、後者には登録小型船舶教習所があります。免許スクールに通えば効率的に学科や実技の実力を身につけることができるので、国家試験の合格も容易です。登録小型船舶教習所では所定の学科・実技の教習を受け、修了試験に合格すれば国家試験が免除されます。

独学でも学科試験には対応できますが実技に合格するのは困難です。国家試験を受験する場合には免許スクールに通うとよいでしょう。